The judges vs. the state: a primer

I have received the document below, which is essentially a backgrounder to the current situation between Egypt's judges and the Mubarak regime. It was formulated by a group of Egyptians involved in activism, human and the media to get a better picture out there of what this crisis is really about: the castration of the judiciary as a branch of government. In other words, the crisis is bigger than the two judges -- Mekki and Bastawissi -- that have been at the center of the storm:

Current events in Egypt represent an escalation in the conflict between a government intent on domesticating the judiciary, in order to expand the executive's dominance in political life, and the judiciary's attempts to ensure their independence and ability to act as a check on executive power. In recent years, the judiciary has become an important actor in efforts to maintain the separation between government branches. In June 2000, Egypt's Supreme Constitutional Court passed a landmark ruling that all elections must be supervised by judges. Then, in 2003, a decision by the Court of Cassation (the Highest Appeals court) null-and-voided parliamentary electoral results for a high-ranking executive official. In response, the government has pursued a number of strategies to isolate and intimidate proponents of judicial independence.

The Court of Cassation's president, who simultaneously represents the executive as the head of the presidential-appointed Supreme Judicial Council (SJC), has sent threatening letters to outspoken judges. The presidency is also implicated through appointments of known pro-executive judges to high positions throughout Egypt's court system as well as a presidential decree that increased the retirement age of bench judges from 66 to 68 (against the will of the Egyptian Judges Club). More recently, the executive drafted a new judiciary law that is scheduled to be passed by parliament before the current session ends in June. The bill, which was not subject to any consultations with judges, is rumored to ignore the demands of the Egyptian Judges Club for greater independence and to further accelerate the process of the executive's appropriation of the judiciary.

The source of the current protests is the attempt to dismiss two judges (Hisham al-Bastawisi and Mahmoud Mekky) who have publicly argued for the autonomy of the judiciary from the executive branch. The SJC has begun "competency" investigations into the two individuals on charges that they reported cases of election rigging in the country's three most recent elections last year, spoke to the media about political affairs, and 'disparaged' the executive-affiliated SJC. Such investigations are unprecedented in Egyptian history. At least five more judges have been formally named and could be investigated in future cases. The response of Egyptian society and the international community is crucial in determining the fate of Egypt's independent judges.

The executive has feigned all responsibility and refused to interfere in this matter by declaring that it is solely an internal judicial matter. This could not be further from the truth. Rather, these measures represent a culmination of the executive's recent attempts to control the judiciary. What is at stake is the future autonomy of an already embattled judiciary to assert itself as a check to executive power and will. At the core of this struggle is the state's attempt to nationalize the judiciary as its central legitimacy tool.

The Egyptian Judges Club has sought negotiation and compromise measures, which have all been rebuffed by the executive and led to an unavoidable showdown for control, power, and the future. The regime is determined, at seemingly any cost, to eliminate the independent judges from state ranks so that future governance - and an impending transition of presidential power - is unobstructed and declared legitimate by the judicial branch. This, in effect, has turned the situation into a zero-sum game in which the regime must increase the use of its repressive apparatus through detention and beatings of peaceful demonstrators, who are standing in solidarity with the judge's demand for autonomy.

The two judges currently under investigation are scheduled to appear in front of the SJC-appointed disciplinary board in Cairo on Thursday 18th of May. The judges say they will appear before no such body until the security forces are removed from the streets and nearly 400 activists - from all political trends - that have been detained since 24 April - are released. Demonstrations, which have previously been met by severe repression and violence by the security services, are scheduled across the country. Yesterday, the Interior Ministry issued a statement banning "unlawful" protests, which is being understood as a threat of further escalation against demonstrators.

The interest of ordinary citizens in the judges is at unprecedented levels as the executive pursues its unprecedented measures against them. The judges - particularly those under investigation - have been catapulted into legendary hero status. The current events in Egypt are no mere crackdown on political parties, extra-parliamentary protest movements, or Islamist-leaning organizations - it is about the very nature of future governance.

A general protest, led by the judges, is scheduled for the 25th of May to mark the ongoing struggle between the executive and judiciary as well as to remember the one-year anniversary of the flawed referendum that amended the Egyptian constitution. These are occasions for those that care about the future of Egypt and the democratic rights of all to get involved.
Please distribute this document as widely as you can, particularly to relevant personalities around the world who work on Middle Eastern issues in government, academia, NGOs, the media and so on. It's important that the current situation is not just seen as being about the integrity of two judges, but rather the independence of an entire branch of government. In the coming years, whether Egypt moves away from an authoritarian political model or not, the judiciary will be a key to legitimacy. Considering that the succession of President Hosni Mubarak has been left unclear, and that his own son may be vying for the job, the current crisis might be seen as an effort by the regime to smooth out obstacles to certain succession scenarios that are potentially unpopular.

Update: A French version of the same document is after the jump. Version Francaise du document sur les juges Egyptiens ci-dessous.

Les derniers événements en Egypte représentent une escalade dans le conflit entre un gouvernement cherchant à dompter l’autorité judiciaire pour asseoir le contrôle de l’exécutif sur la vie politique, et un pouvoir judiciaire cherchant à assurer son indépendance et sa capacité à agir comme un contrôle sur le pouvoir exécutif. Ces dernières années, l’autorité judiciaire est devenue un important acteur dans ses efforts pour maintenir la séparation entre les différents pouvoirs. En juin 2000, la Cour Constitutionnelle en Egypte promulgue une décision qui a fait date, selon laquelle toutes les élections devraient être supervisées par les juges. Puis, en 2003, une décision de la Cour de Cassation annule les résultats des élections législatives dans lesquelles se présentait un officiel de Haut rang de l’exécutif. En réponse, le gouvernement a adopté diverses stratégies visant à isoler et à intimider les défenseurs d’une indépendance judiciaire.
Le président de la Cour de Cassation, qui représente à la fois l’exécutif en tant que président du Conseil Suprême de la Justice (CSJ), nommé par le Président, a envoyé des lettres au ton menaçant à des juges connus pour leurs positions indépendantes. La présidence est également impliquée à travers la nomination de juges connus pour leurs positions en faveur de l’exécutif à des postes importants au sein du système tribunal, et un décret présidentiel faisant passer l’âge de la retraite, pour les magistrats, de 66 à 68 ans, a été promulgué, contre la volonté de Club des Juges Egyptiens. L’exécutif travaille depuis récemment sur un nouveau projet de loi judiciaire qui devrait être discuté dans le cadre du parlement avant la fin de la session en juin. Il semblerait que cette loi, qui n’a fait l’objet d’aucune consultation parmi les juges, ignore les demandes du Club des Juges Egyptiens pour une plus grande marge d’indépendance, accélérant au contraire le processus de main mise sur le pouvoir judiciaire par l’exécutif.
A l’origine de l’actuel mouvement de protestation, la tentative de révoquer deux juges (Hisham al Bastawisi et Mahmoud Mekki) qui se sont publiquement exprimés pour l’autonomie du pouvoir judiciaire par rapport à l’exécutif. Le CSJ a entamé une enquête mettant en cause la « compétence » des deux juges, accusés d’avoir signalé des cas de fraude électorale lors des trois élections de l’année dernière, de s’être exprimé dans les médias sur des questions politiques, et d’avoir « déprécié » le CSJ, affilié à l’exécutif. C’est la première fois dans l’Histoire égyptienne que ce type d’enquête a lieu. Les noms d’au moins cinq juges en plus circulent comme pouvant également être amenés à comparaître dans des affaires à venir. La réaction de la société égyptienne, mais aussi de la communauté internationale est primordiale pour déterminer du destin des juges égyptiens indépendants.
L’exécutif a éludé toute responsabilité et refusé d’intervenir dans cette question, déclarant qu’il s’agissait d’une question judiciaire interne. Cela est loin de correspondre à la vérité. Au contraire, ces mesures représentent le faîte des récentes tentatives de l’exécutif d’imposer son contrôle sur le pouvoir judiciaire. C’est l’autonomie future d’un pouvoir judiciaire déjà encadré qui est en jeu, afin qu’il puisse imposer son droit de regard sur le pouvoir exécutif. C’est la tentative de l’Etat de nationaliser l’autorité judicaire et d’en faire un outil central pour sa légitimité qui est en fait au cœur de ce conflit.
Le Club des Juges Egyptiens a cherché à mettre en place des mesures de négociation et de compromis, toutes repoussées par l’exécutif, ce qui a mené à une confrontation inévitable pour le contrôle, l’autorité, et l’avenir. Le régime est déterminé, apparemment à n’importe quel prix, à éliminer les juges indépendants des postes d’Etat afin d’éliminer tous les obstacles pour le gouvernement futur –ainsi qu’à une imminente transition du pouvoir présidentiel- qui serait alors déclarée légitime par le pouvoir judiciaire. Cela a fait de la situation un jeu à somme nulle dans lequel le régime intensifie l’utilisation de son appareil répressif, en arrêtant et en rouant de coups des manifestants pacifiques exprimant leur solidarité avec la revendication d’autonomie des juges.
Les deux juges actuellement interrogés doivent comparaître à nouveau devant la commission disciplinaire nommée par CSJ ce jeudi 18 mai au Caire. Les juges ont annoncé qu’ils ne comparaîtraient pas devant une telle commission avant que les forces de sécurité ne se retirent des rues et avant que les 400 militants, toutes tendances politiques confondues, emprisonnés depuis le 24 avril, ne soient libérés. Des manifestations, qui ont plusieurs fois été sévèrement réprimées par les services de Sécurité, sont prévues dans tout le pays. Hier le Ministère de l’Intérieur a rendu public un communiqué interdisant les mouvements de protestation « illégaux », ce qui a été compris comme une menace d’une escalade encore plus violente contre les manifestants.
L’intérêt des citoyens ordinaires pour la question des juges a atteint un niveau sans précédent tandis que l’exécutif poursuit ses mesures, également sans précédent, contre eux. Les juges –surtout ceux qui sont interrogés, ont été catapultés dans un statut de héros légendaire. Les événements actuels en Egypte ne sont pas seulement une attaque contre les partis politiques, des mouvements de protestation extraparlementaires ou des organisations d’obédience islamiste, c’est la nature même du futur pouvoir qui est en jeu.
Les juges appellent à une journée de mobilisation le 25 mai prochain pour marquer la lutte entre l’exécutif et le judicaire et également pour marquer le premier anniversaire du pseudo référendum qui a amendé la constitution égyptienne.

C’est l’occasion pour ceux qui se sentent concernés par l’avenir de l’Egypte et des droits démocratiques de s’impliquer dans la solidarité.

Issandr El Amrani

Issandr El Amrani is a Cairo-based writer and consultant. His reporting and commentary on the Middle East and North Africa has appeared in The Economist, London Review of Books, Financial Times, The National, The Guardian, Time and other publications. He also publishes one of the longest-running blog in the region,